Dienstag, 30. Oktober 2012

Back in Southern Africa

Two weeks into our 2nd trip to Southern Africa – starting point was Windhoek/Namibia – we saw big grey rain clouds mounting in the sky. We were on our way from North East Namibia to the Botswana border on an unpaved, “4x4 only” route. Sure enough, 24 hours later a tremendous thunderstorm sent us running for shelter. It was the first rain after 6 months and every creature was waiting for those first showers.

But let’s start in Windhoek: Our camper van “Reisephant” had been parked at a garage near the Windhoek International Airport for the last 8 months. When we arrive, it stood freshly washed, hooked up to electricity and ready to go on site 3, where we had left it. What a service!It took nearly 2 days to shop for food, cell phone cards, renew the car insurance and to install the ne “Engel” fridge, the original one couldn’t cope with African summer temperatures and Stefan had ordered this model last February in Windhoek. Now in October the thermometer shows over 40C at noon.

Our first stop was the Waterberg Plateau Park, north-east of Windhoek. How different it looked from February! Then the savannah was green and yellow with blossoms, the camel thorn trees decorated with the hanging nests of the weaver birds. Now al was just hot, dried up and dusty, those nests nothing more than useless straw balls swaying in the hot wind. But some Mopane trees actually turned out their first reddish leaves and here and there there was a hint of green – do they know more than we do? We took advantage of a hiking trail to get some exercise and were rewarded with a great view into the plains and some nice photos of birds and monkeys. These baboons can be quiet a nuisance on campgrounds, we cannot leave any door open, as we had to learn, they stole our water hose and all the adaptors…

We continued north to a place called “Palmwag Lodge/Concession” a crossroad from Central Namibia into the Kaokoveld or Etosha Pan for many travellers and local people alike. On the first outing off the main routes (not roads!) we saw some rare Hartmann mountain zebras and very pale giraffes – and had to dig our car out of a dry and very soft river bed and lunchtime – remember, the sun shines directly from above, no fun!!

Only the mayor A and B roads in Namibia are paved, the C, D, E etc roads are more or less well maintained gravel roads, taking their toll from drivers and tires alike. the next day we blew a tire – when? at 12:00 noon, of course. So we abandoned our plan tor drive all the way to the Angolan border to see the Epupa Waterfalls. Instead we used our cell phone card to the max to find suitable tires here in the far North of the country. And found them in Oshakati/Owamboland. This part of Namibia north of the Etosha Pan is so different to the South Where we visited the Namib dessert and fish River Canyon before. this is more like Africa, hutted villages, small but busy markets, poverty visible along the road – but big trucks as well, transporting goods and building material to and from the Caprivi region and Angola. More than 50% of the Namibian population lives here and needs these things urgently.

Our next destination was the Etosha National Park, a “must do” while travelling Namibia. Now, at the very end of the dry season all animals have to come to the waterholes near the roads, some of them men made, some fed by natural springs , many dried up since weeks, months.We took lots! of photos.  The 3 camps where one can stay inside the park were fully booked with tourists in 4x4 pick ups and their roof tents and with Overlander trucks. Those tours are so well organized: you’ll never miss a sunrise, because the cook bangs his pots 30 min before dawn. It is interesting to watch this mix of people, young and old travelling together, enjoying a bottle of S.A. red wine and a good conversation until 10 pm sharp! then it’s bedtime and off they go the next morning at sunrise ;)). there we met an Australian couple, who’re actually sailing around the globe on a catamaran. They took a short break for a change of scenery in Namibia, whole their ship was moored in Walvis Bay. We enjoyed our evening talks and promise to keep in touch with Gene and Bill.

Big bushfires had left their mark (and death toll on the elephants and other animals) on the eastern part of the Etosha Park, not a pretty sight, really.  And bush fires were visible ever since along our way, nobody seems worried how much land burns down. (do we really have to worry about the emissions of a small campfire for roasting marshmallows?, I ask myself)

The border crossing near Tsumkwe/ Namibia was no problem:  Everybody at a border post has plenty of time and a few kind words normally do the trick – safe journey! Botswana wants to prevent the outbreak of cattle diseases and insists on checking every car: our fridge was checked for meat and milk, but like everybody else we have had a “braai”/BBQ the night before; the tires were sprayed and we had to step onto a chemical-soaked mat – you better don’t wear sandals that day ;)

Our friend Norman from Toronto recommended to visit the “Tsodilo Hills” in the north west corner of Botswana, so here we are. This hills, which suddenly rise out of the flat plains were titled World Heritage Cultural Site in 2002 for their thousands of rock paintings. For the bushmen this place is the home of their gods. Scientists described the rock paintings as early as 100 years ago. The access route to this interesting place looks like it hasn’t been maintained since 2002 and we thought, we’ll be the only people who made it across 35 km of corrugated road. But a local school had set up their tents on the main camp ground for 2 weeks and we heard them laughing and singing at night. When we drove to the other camp site we met another German couple who’s travelling Africa since 2 years in a Toyota camper van, that had been build by the same company as our car – it is a small world! Herta and Werner  use this car since 15 years and had a lot to tell from their trips to Siberia, Arabia and this journey through Central Africa. We’ll follow them on their website as well.

Without our local guide Tsetsena we would have overlooked 90% of the rock paintings which we visited first thing the next morning. Rhinos, giraffes, kudus, even penguins and whales, all painted on flat rock surfaces thousands of years ago - by whom? Even the bushmen don’t know.  It was  definitely worth detour which then lead us to a lodge with Campsite at the so called “Panhandle” of the Okavango Delta – and into the rain again….

Windhoek Waterberg Stuck in Palmwag Village in Kaokoveld Market in Kaokoveld, Recycled Tires Ruined Tire Springbock Etosha Etosha Black Rhino Lions in Etosha Giraffes in Etosha Kudu  Waterhole Etosha Waterhole Etosha Campground near Etosha Village Botswana Nice Fences 15 years of Travelling Rock Painting Tsedilo Hills

Montag, 22. Oktober 2012

Reisebericht 10.10.-20.10. Windhoek bis Etosha

Nach den ersten 10 Tagen in Namibia haben wir heute einen Ruhetag in einer schönen Lodge direkt am Ostausgang der Etosha Pfanne eingelegt und genießen den Pool, sortieren Bilder (im Kopf und  auf dem  Computer), lesen und planen die nächste Etappe-und schreiben unseren ersten Bericht, da wir hier WLAN haben.
Aber von Anfang an: Nach einem langen, aber ziemlich angenehmen Flug (wir haben uns Business Class Sitze gegönnt) sind wir in Windhoek  angekommen und von einem Mitarbeiter unseres Campingplatzes/Autogarage abgeholt worden. Am Platz angekommen stand da schon unser Reisephant blitzblank geputzt, also kaum wiederzuerkennen. Nach dem Einräumen des Gepäcks sind wir dann in die Stadt gefahren, um die Autoversicherung zu verlängern und unseren neuen Kühlschrank abzuholen, den wir schon im Februar bestellt hatten. Den haben wir dann an unserem Platz eingebaut, der alte fand auch gleich einen Abnehmer.
Nach weiteren Einkäufen (Vorräte für die Reise) ging es dann am nächsten Tag nach Norden zu Weavers Rock am Waterberg, wo wir im Februar schon waren. Das sah in der Trockenheit ganz anders aus. Auch das Waterberg Plateu wo wir damals übernachten wollten, konnten wir diesmal anfahren. Eine Wanderung den Berg hinauf war anstrengend, bot aber eine herrliche Aussicht und die ersten Tiere (Klippschliefer, Vögel, Kudus). Auf dem Campingplatz gab es viele Paviane, die uns ziemlich genervt haben, weil sie dauernd etwas klauen wollten. 
Das Wetter war ab Ankunft bis jetzt immer gleich mit trockenen, heißen Tagen (der neue Kühlschrank schafft das) und kühlen Nächten mit fantastischem Sternenhimmel. Wenn es am Tage nur 30C und nicht über 40C wären, wäre es perfekt.
Weiter ging es über z.T. rumpelige Schotterstraßen durch meist schöne Landschaft in mehreren Tagen bis zur Palmwag Lodge mit Campingplatz. Es ist ein Naturschutzgebiet und das „Tor“ zum wilden Norden. Dort haben wir im eigenen Auto eine Rundfahrt durch das Konzessionsgebiet gemacht. Die Wege waren für unseren Reisephant deutlich grenzwertig (mehrere Aufsetzer, sehr felsig). In einem sandigen Flussbett sind wir dann auch stecken geblieben, da ich für 70m nicht die Luft aus den Reifen ablassen wollte.  Nur mit schweißtreibender Graberei und Sandblechen konnten wir freikommen. Die Landschaft war aber herrlich und wir sahen viele Tiere (Bergzebras, Antilopen verschiedener Art, Giraffen, diverse Geier).
Bisher haben wir buchstäblich auf allen Campingplätzen Reisende kennengelernt, die häufig Langzeitreisen machen und mit denen wir schöne Abende verbringen konnten.
Nach Palmwag ging es dann auf extrem rauer Strecke Richtung Epupa an der angolanischen Grenze. Das ist das Kaokoveld, der wilde Norden Namibias.   Hier gibt es praktisch keine „weißen“ Farmen und auch keine Zäune mehr. Nur noch vereinzelt kleine Städtchen und sonst Ansiedlungen mit Hütten (Holz, Blech oder Lehm) mit Rindern und ein paar Ziegen.   Je nach Stamm reicht die Tracht von sehr stoffreichen, der Mode des 19.Jh. nachempfundenen Trachten der Hereros bis zu einem kleinen Lendenschurz aus Ziegenleder und sonst nichts (außer Schmuck bei den Frauen) der Himbas. Am 2. Tag nach Palmwag, etwa 90 km nördlich von Opuwo (wo wir auf dem Campingplatz   einer sehr schönen Lodge übernachtet hatten)ereilte uns dann unsere 1. Panne. Auf sehr rauer und felsiger Straße ist uns ein Reifen geplatzt und zwar komplett zerfetzt.  
Da wir danach nur noch einen Ersatzreifen hatten und einer der anderen Reifen auch schon von Felsen an der Flanke beschädigt war, haben wir beschlossen, nicht noch fast 300 km Piste bis zur nächsten wesentlichen Ansiedlung zu fahren, sondern nach Opuwo umzukehren. Dort blieben wir dann noch eine Nacht in der Lodge und haben dann telefonisch in Oshakati (etwa 300 km entfernt, Namibia ist groß) neue Reifen in unserer Größe gefunden. Die Fahrt dorthin war glücklicherweise auf neuer guter Teerstraße und wir konnten dann dort 2 neue Reifen kaufen, so dass wir wieder ausreichend Ersatzreifen haben. Am gleichen Tag ging es noch weiter bis in die Etoshapfanne. Die Fahrt von Opuwo bis Etosha ging durch das Owamboland, das Hauptsiedlungsgebiet des in Namibia dominierenden Stammes. Das ist Afrika pur: Überall Ziegen- und Rinderherden (auch auf der Straße), kleine, ärmliche Ansiedlungen mit kleinen Feldern, viele Kinder und Frauen, die alles Mögliche auf dem Kopf transportieren. Es gibt wie in den südafrikanischen „Homelands“ viele Bars und kleine Restaurants in Wellblech- oder roh gemauerten Hütten. Es ist relativ dicht besiedelt (etwa die Hälfte der Bevölkerung Namibias lebt hier) und ist landschaftlich öde. Ein Namibia, wohin sich kaum ein Tourist verirrt.
Im Etoshapark haben wir dann 2 sehr erlebnisreiche Tage  verbracht. Jetzt, am Ende der Trockenzeit, ist die Savanne extrem trocken, zum Teil sogar verbrannt. Das ist einerseits nicht sehr attraktiv, aber andererseits erleichtert das die Tiersichtungen ungemein, vor allem da sich die Tiere an den Wasserstellen ballen.  Wir haben viele Elefanten, Giraffen, Schwarznasenimpallas (gibt es angeblich nur in Etosha), Zebras, Gnus und Springböcke gesehen.  Auch Löwen waren nicht gerade Mangelware. Das Highlight waren jedoch abends an der Wasserstelle des Halali-Camps Rangeleien zwischen 4 Löwen (3 weiblich, einer männlich)   und zwei der sehr seltenen Spitzmaulnashörnern. 
Die mochten sich nicht und haben sich immer wieder gegenseitig vertrieben. Das ging stundenlang. Ein fantastisches Erlebnis.
Am nächsten Tag konnten wir einen Leoparden durch das Fernglas beobachten (er war leider zu weit entfernt und zu gut getarnt für gute Fotos), der einen getöteten Springbock? im Baum versteckt hatte und dann auch gegen 3 Hyänen verteidigen musste. Ein anderes Erlebnis war eine unvergesslicher Toilettengang: Als Stefan von einer nicht eingezäunten Toilette in dem Park zurück kam, stand keine 15 m entfernt ein Spitzmaulnashorn. Es war deutlich näher als das Auto. Das Nashorn hat sich aber nicht für die Menschen interessiert und fraß entspannt weiter.
Nach diesen erlebnisreichen und somit auch anstrengenden Tagen haben wir uns heute diesen Ruhetag gegönnt (und Wäsche gewaschen).